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Panamá

Cuando la élite de América Latina quiso ocultar su riqueza, recurrió a Alemán, Cordero, Galindo & Lee (Alcogal) en Panamá

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Por Brenda medina, Jesús Escudero y Emilia Díaz-Struck
ICIJ.org

Uno de los bufetes de abogados más prestigiosos de Centroamérica, Alemán, Cordero, Galindo & Lee, volvía a entrar en modo de control de daños.

Estados Unidos había acusado a los gerentes de un banco europeo privado de aceptar comisiones exorbitantes para ayudar a los clientes a lavar $ 4.2 mil millones en dinero saqueado. Esos clientes incluían a exfuncionarios de alto rango de la compañía petrolera nacional de Venezuela, una institución plagada de corrupción en un país en caos, junto con otros con estrechos vínculos con el gobierno.

La firma, conocida como Alcogal, tenía motivos para alarmarse: algunos de los venezolanos involucrados en el escándalo también eran sus clientes. Les había creado sociedades fantasma en el extranjero.

Siguiendo un libro de jugadas muy gastado, la firma panameña rápidamente reunió un equipo para manejar la emergencia y decidió renunciar como agente registrado de muchas de las empresas. Impulsando la decisión: “El impacto de las noticias negativas” y “el nivel de riesgo que representan estas empresas por las personas que las integran”, según un informe interno en español de 2015.

Para un bufete de abogados de alto poder que representa a empresas como Citibank y Pfizer, la creación de empresas para ex miembros del gobierno venezolano podría considerarse un riesgo demasiado grande de ayudar inadvertidamente al lavado de dinero.

Pero Alcogal no llegó a desempeñar un papel de liderazgo en la industria de la evasión fiscal y la protección de activos al rechazar a los clientes riesgosos.

Durante las últimas tres décadas, Alcogal se ha convertido en un imán para los ricos y poderosos de América Latina y más allá que buscan ocultar su riqueza en el extranjero, muestra una nueva filtración masiva de registros corporativos obtenidos por el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación . Los registros se conocen como Pandora Papers .

La firma actuó como intermediario corporativo para más de 160 políticos y funcionarios públicos, según muestran los registros. Su lista de clientes ha incluido presidentes panameños, uno de los principales contendientes presidenciales en las elecciones hondureñas del próximo mes, el presidente de Ecuador e incluso el rey de Jordania.

En total, casi la mitad de los políticos cuyos nombres aparecen en los registros filtrados estaban vinculados a Alcogal.

Alcogal también ha servido a figuras involucradas en algunos de los escándalos de corrupción más notorios en la historia reciente de América Latina, incluida la operación de soborno global del gigante brasileño de la construcción Odebrecht SA (ahora conocida como Novonor), el escándalo de corrupción del fútbol internacional conocido como Fifagate y el presunto saqueo. de los bienes públicos venezolanos.

La investigación de Pandora Papers se basa en más de 11,9 millones de registros confidenciales de bufetes de abogados y proveedores de servicios extraterritoriales. Más de dos millones de archivos procedían de Alcogal. El ICIJ obtuvo los registros y los compartió con más de 150 organizaciones de noticias de todo el mundo.

Casi dos años de informes de más de 600 periodistas arrojan una luz sin precedentes sobre una economía sombría disponible solo para aquellos con el dinero o las conexiones para acceder a ella. Empresas como Alcogal impulsan esa economía, ayudando a los clientes adinerados a encontrar refugios para ocultar su dinero, a veces de los recaudadores de impuestos y los investigadores criminales. La gente corriente suele pagar el precio.

Los Pandora Papers brindan información sobre más de 14,000 entidades offshore en Belice, las Islas Vírgenes Británicas, Panamá y otros paraísos fiscales, creados por Alcogal en nombre de más de 15,000 clientes, principalmente desde 1996.

En una carta al ICIJ, Alcogal dijo que la incorporación de la empresa «es solo un aspecto» de sus servicios legales y que opera en «pleno cumplimiento de todos los requisitos aplicables en todas las jurisdicciones en las que operamos». La firma «realiza una diligencia debida mejorada en un cliente que se determina que es un cliente de alto riesgo, independientemente de la naturaleza de la relación o servicio», dijo.

Los registros filtrados muestran que Alcogal estableció más de 200 empresas fantasma en Panamá y otras jurisdicciones a pedido de Banca Privada d’Andorra, un banco privado con sede en un pequeño principado europeo entre Francia y España. Algunos fueron posteriormente utilizados supuestamente para desviar fondos en el esquema de corrupción pública venezolana, según muestran los registros.

Posteriormente, el gobierno de los Estados Unidos incluyó al banco en la lista negra como una «preocupación principal de lavado de dinero».

La mayoría de las empresas se disolvieron y Alcogal renunció a algunas de ellas poco después de que se hiciera pública la lista negra en 2015.

También a pedido de Banca Privada d’Andorra, Alcogal creó dos empresas fantasma que luego supuestamente utilizó Odebrecht para canalizar $ 30 millones en sobornos para obtener contratos de obras públicas en Panamá. Parte del dinero fluyó a los hijos del entonces presidente panameño Ricardo Martinelli, testificaron los denunciantes. Los hijos fueron acusados ​​el año pasado y los fiscales recomendaron recientemente que Martinelli, quien ha tenido vínculos personales con algunos fundadores de Alcogal, también sea acusado. Los Martinellis niegan las acusaciones.

Los registros muestran que en 2000 y 2001, Alcogal registró dos empresas en las BVI propiedad de Juan Carlos Varela, su hermano, su padre y otros asociados. Varela se desempeñó como vicepresidente de Martinelli y lo sucedió como presidente de Panamá en 2014. Tres meses después de la presidencia de Varela, una revisión interna de Alcogal encontró acusaciones de que su campaña presidencial fue financiada, en parte, con dinero lavado de juegos ilegales en línea. La revisión señaló que la campaña de Varela negó las acusaciones, que se basaron en publicaciones de los medios, y Alcogal concluyó que no requerían más investigación.

En 2017, Varela admitió que durante su campaña a la vicepresidencia recibió donaciones de Odebrecht, una empresa brasileña en el centro de una de las investigaciones de corrupción más grandes de América Latina, pero negó que el dinero fuera un soborno. Varela dijo al ICIJ que las donaciones de campaña se hicieron de conformidad con la ley y fueron denunciadas a las autoridades electorales.

Las autoridades panameñas también han recomendado que Varela, quien dejó el cargo en 2019, sea acusado en el caso Odebrecht.

En 2006, la firma de abogados registró una empresa en Panamá llamada Karlane Overseas SA. Al año siguiente, todas menos una de las 10,000 acciones fueron transferidas a Nasry Juan “Tito” Asfura, según muestran los registros. Asfura, entonces comisionado de Tegucigalpa, es uno de los principales candidatos a la presidencia en las elecciones nacionales hondureñas del próximo mes.

El año pasado, el fiscal general hondureño pidió a un tribunal anticorrupción que juzgara a Asfura, quien ahora es el alcalde de Tegucigalpa, por presunta malversación de fondos municipales, pero la Corte Suprema decidió no enviar el caso a juicio. A través de un vocero, Asfura les dijo a los socios del ICIJ Centro Latinoamericano de Investigación Periodística (CLIP) y Contracorriente que él no es dueño de la empresa offshore y no tiene inversiones en el exterior. El banco que ayudó a Asfura a crear Karlane dijo a los periodistas que la empresa había sido utilizada para comprar tierras a la familia de Asfura y otras personas en Tegucigalpa para desarrollar un centro de negocios allí.

Alcogal dijo que renunció a las empresas identificadas en la investigación de Odebrecht y colaboró ​​plenamente con las autoridades. No hizo comentarios sobre Varela o Asfura, u otros clientes, citando leyes de confidencialidad y «deberes éticos para con nuestros clientes».

Sobre el banco andorrano, decía: «No teníamos ningún motivo para sospechar que BPA Andorra prestaba servicios bancarios a algunos clientes cuestionables».

Para los abogados y agentes financieros, se supone que investigar a los clientes potenciales es una prioridad absoluta. Los estándares bancarios y legales internacionales requieren que firmas profesionales como Alcogal sopesen cuidadosamente el riesgo de que inadvertidamente puedan estar ayudando al lavado de dinero u otros delitos antes de aceptar a un cliente en primer lugar. Pero a veces, según muestran los registros, Alcogal no estaba seguro de quién era realmente el propietario de las empresas que estableció. A veces permitía a los bancos y otras empresas que enviaban negocios a su manera retener esa información, confiando en que habían hecho un buen trabajo investigando al cliente.

En 2015, por ejemplo, las autoridades de las Islas Vírgenes Británicas solicitaron información del propietario y registros de diligencia debida para una empresa llamada Firelli International Limited. Alcogal respondió que no podía cumplir plenamente con la solicitud porque no había recopilado esa información antes de establecer la empresa. Además, su cliente intermediario, un banco en Miami, no entregaría los documentos necesarios.

Alcogal pudo identificar a través de sus registros y “fuentes de bases de datos externas” a un accionista destacado: José María Marín, el deshonrado ex presidente de la Federación Brasileña de Fútbol. Marín había sido arrestado un mes antes en relación con Fifagate, un caso de fraude que involucraba sobornos por derechos a importantes torneos de fútbol. Más tarde, documentos judiciales en los Estados Unidos revelaron que usó la cuenta bancaria de la empresa fantasma para recibir millones de dólares en sobornos. Marín fue condenado a cuatro años de prisión en 2018.

Alcogal le dijo a ICIJ que renunció como agente registrado de Firelli «de acuerdo con nuestras políticas y la ley aplicable».

La firma dijo que actualmente no incorpora empresas, fideicomisos o fundaciones para un cliente que no revela la identidad del beneficiario final. Las nuevas leyes en las jurisdicciones donde opera, incluidas las BVI y Panamá, requieren que mantenga esta información registrada, dijo.

Incluso cuando ayudó a mantener una flota de empresas fantasma para clientes notorios, Alcogal buscó distanciarse de su excompetidor caído en desgracia, Mossack Fonseca, cuyos registros filtrados impulsaron la investigación de los Papeles de Panamá de ICIJ en 2016 . Después del escándalo, Alcogal compiló una presentación titulada “Desmitificando el mundo offshore” que enfatizaba las reformas y apuntaba a mejores evaluaciones de Panamá por parte de organizaciones internacionales contra el lavado de dinero, según muestran los nuevos registros.

En un foro de desayuno organizado un año después por un grupo comercial de BVI, Ayana Liburd, directora de la filial de BVI de Alcogal, se quejó de que los bancos estaban agrupando a Alcogal y otros en la industria con Mossack Fonseca, «en el mismo cubo».

Un análisis de ICIJ de los registros de Pandora Papers encontró que a raíz de las revelaciones de los Panama Papers, al menos 113 empresas cambiaron su agente registrado de Mossack Fonseca a Alcogal.

‘La honestidad no tiene precio’

A principios de la década de 1980, Jaime Alemán, un joven abogado e hijo de un ex embajador de Panamá en Washington, buscaba hacerse un nombre.

Después de graduarse de la facultad de derecho de la Universidad de Duke y trabajar en el departamento legal del Banco Interamericano de Desarrollo en Washington, DC, Alemán regresó a casa en 1981 para trabajar para el bufete de abogados de su padre. Pero no estaba contento con el pago y cuánto tiempo tomarían nuevos abogados como él para ascender en la escala corporativa, según sus memorias de 2014, Honesty is Priceless.

Las memorias y los archivos filtrados transmiten a un abogado ambicioso con una ética de trabajo feroz, que se levanta a las 4 am para leer el periódico, responder correos electrónicos y hacer ejercicio. Entre los archivos hay notas meticulosas que Alemán se escribió a sí mismo como ayuda para la memoria que detalla los rasgos personales de un nuevo contacto o los detalles de una interacción. “Le di ron y se puso feliz. Tráiganle un poco más ”, dice uno sobre un caddie en un club de golf de Maryland.

Después de trabajar brevemente como asesor legal del presidente panameño Nicolás Ardito Barletta, Alemán reclutó en 1985 a otros tres abogados :  Carlos Cordero, Anibal Galindo y Jorge Federico Lee, y fundó Alcogal.

La firma estuvo en el negocio del secreto desde el primer día.

Alcogal cobró a sus primeros clientes, un grupo de empresarios nicaragüenses, 25.000 dólares para establecer las llamadas sociedades anónimas, escribió Alemán en sus memorias.

La creación de este tipo de empresas, escribió, es un «negocio maravilloso» que permite a los bufetes de abogados cobrar tarifas anuales por actuar como agentes registrados , una función administrativa que les obliga a manejar algunos documentos legales y reglamentarios. Las empresas podrían cobrar tarifas adicionales para que sus propios empleados aparezcan en los documentos de incorporación como gerentes, escribió Alemán. De esa manera, el verdadero propietario quedó oculto al público.

“El cliente simplemente se fue a Suiza (o Luxemburgo, Andorra, Hong Kong, etc.), abrió una cuenta bancaria numerada para la cual el beneficiario era una corporación panameña, que a su vez operaba totalmente en secreto, y no tenía obligación de pagar impuestos en ninguno de los dos. Suiza o Panamá ”, explicó Alemán en su libro. «Las autoridades del país del cliente no tenían idea de que estos fondos existían, por lo que no podían cobrar impuestos sobre ellos».

Lo que Alemán describió es la base de la economía extraterritorial : la creación de empresas fantasmas en jurisdicciones con impuestos bajos o nulos con la propiedad enmascarada por directores suplentes sin un papel sustantivo en la empresa.

Es un negocio de volumen, escribió Alemán. Cuantas más empresas se establezcan proveedores offshore, mayores serán las ganancias.

También es un negocio arriesgado. Los clientes que buscan el secreto a menudo tienen algo que ocultar. Tal fue el caso en la década de 1990, cuando Alcogal creó al menos cinco sociedades offshore que luego se descubrió que habían sido utilizadas por Augusto Pinochet, el dictador de Chile de 1973 a 1990. En el momento de su muerte en 2006, Pinochet enfrentaba cargos por crímenes de lesa humanidad. y el robo de millones de dólares de fondos públicos.

En los documentos judiciales, Alemán reconoció que su bufete de abogados había creado las empresas, pero dijo que en ese momento no sabía que estaban relacionadas con Pinochet. Alemán dijo que su firma descubrió la conexión en 2004 y decidió renunciar como agente registrado. Alcogal tiene “una política muy clara de no brindar servicios a empresas que posiblemente estén vinculadas a actividades ilícitas”, dijo en un comunicado judicial.

Conexiones de alto nivel

Los fundadores y socios de Alcogal son parte de la clase política a la que sirve su firma. Han entrado y salido del gobierno y puestos políticos panameños durante décadas. Un fundador, Galindo, fue vicepresidente del partido político de Martinelli, Cambio Democrático, y asesor presidencial de Martinelli. Cordero, la “C” de Alcogal, es ex viceministro de Relaciones Exteriores. Lee, la «L», se desempeñó como ministro de Justicia y Trabajo de la Corte Suprema. Alejandro Ferrer, socio, fue ministro de Relaciones Exteriores, ministro de Comercio y juez de apelaciones.

Los miembros de la familia de Martinelli han sido clientes de Alcogal desde al menos finales de la década de 1990, y el propio Martinelli era director de una empresa creada por la firma.

El entonces presidente Martinelli nombró a Alemán para el cargo anterior de su padre, el de embajador de Panamá en los Estados Unidos, en 2009. Para enero de 2011 ya no estaba ;  Alemán dice que renunció. Martinelli dice que lo despidió.

Unos años después, Martinelli y Alemán se pelearon en una boda. Los medios informaron que Alemán llamó al presidente ladrón y corrupto y lo golpeó en la cara ;  Martinelli niega que lo golpearon. Los informes convirtieron a Alemán en un héroe popular entre los enemigos de Martinelli. En su libro, Alemán dijo que los dos se reconciliaron más tarde. Martinelli dijo que tienen una «relación cordial».

En 2015, Alcogal informó a las autoridades de las Islas Vírgenes Británicas que había creado y mantenido una empresa que pertenecía al cuñado de Martinelli, Aaron Ramón Mizrachi Malca, después de que los medios de comunicación revelaran que la empresa presuntamente ayudó a comprar equipo de espionaje de fabricación israelí. Posteriormente, Martinelli fue acusado de utilizar el equipo para interceptar comunicaciones de políticos de la oposición y otros.

Martinelli se encuentra actualmente en juicio, acusado de seguimiento y vigilancia sin autorización judicial. Niega las acusaciones y afirma ser víctima de la persecución política iniciada por Varela, su exvicepresidente.

Mizrachi le dijo al ICIJ que su empresa fue autorizada en la investigación y que nunca fue investigado ni acusado en el caso de espionaje.

En diciembre de 2016, Luiz da Rocha Soares, ex ejecutivo del gigante brasileño de la construcción Odebrecht, admitió que su antigua empresa había pagado en secreto 30 millones de dólares en sobornos a dos empresas fantasma, Pachira Ltd. y Mengil International, para ganar obras públicas. contratos en Panamá. Los medios brasileños habían vinculado a las empresas con los hijos de Martinelli, Luis Enrique Martinelli Linares y Ricardo Alberto Martinelli Linares. Uno de los hermanos ,  no está claro cuál ,  recibió $ 6 millones, dijo Soares, según informes de noticias.

Unos días después, Alcogal rompió los lazos con ambas empresas, según los memorandos de cumplimiento internos. Había recibido información de que las empresas fueron utilizadas para «actividades ilícitas», decían los memorandos. Alcogal escribió que “consideraba” a dos hombres a los que había otorgado poderes ,  no a los hermanos Martinelli ,  como los propietarios reales. En 2017, esos dos hombres dijeron a las autoridades panameñas que Ricardo Martinelli Linares estaba detrás de ambas empresas, según informes de prensa.

En julio de 2020, los hermanos Martinelli fueron detenidos en un aeropuerto guatemalteco luego de que Estados Unidos los imputara por el esquema de Odebrecht. Permanecen en la cárcel a la espera de ser extraditados a Estados Unidos. Niegan las acusaciones.

Referencias de un banco de los Pirineos

En la introducción a sus memorias, Alemán advirtió que la sociedad “podrida” de Panamá, “en particular, su clase política” amenazaba el futuro del país. La transformación social era necesaria, argumentó Alemán, “para evitar un colapso político, económico y social, como el que enfrentan hoy países como Venezuela”.

Después de la muerte del presidente Hugo Chávez en 2013, Venezuela cayó aún más en una crisis política alimentada por la escasez de alimentos y medicinas, la inflación y las tasas de criminalidad disparadas , una crisis que continúa. Más de 5 millones de personas , alrededor del 17% de la población, han huido del país desde 2014, según un informe de Human Rights Watch.

Incluso cuando Alemán culpó del colapso de Venezuela a la corrupción y el despilfarro, los Pandora Papers muestran que su bufete de abogados había aceptado una serie de referencias de Banca Privada d’Andorra para actuar como agente registrado de empresas offshore propiedad de algunos de los antiguos aliados de Chávez.

BPA era parte de un mercado bancario que atiende a los extranjeros adinerados. Con el tiempo, se había expandido a varios otros países, incluido Panamá. En el mundo extraterritorial, los bancos privados a menudo trabajan en estrecha colaboración con los proveedores de servicios, ya que muchos clientes adinerados quieren que sus empresas ficticias tengan cuentas bancarias.

En 2007, el banco andorrano fundó Alcogal, según informó la firma al ICIJ, “como resultado de una presentación realizada por el presidente de un banco de renombre, que era cliente de Alcogal”.

Un socio de Alcogal, Raúl Zúñiga Brid, luego se desempeñaría en el directorio como director independiente de la unidad de Panamá del banco andorrano, junto con el director ejecutivo de BPA, Joan Pau Miquel Prats. (Más tarde, la oficina de seguridad social andorrana acusó a Prats de evadir impuestos al utilizar una empresa fantasma creada por Alcogal en Panamá para desviar fondos de BPA y pagar bonificaciones a otros empleados y a él mismo. Alcogal dijo que la participación de Zúñiga en la junta fue breve y limitada. ).

Poco después de que comenzara la relación de Alcogal con BPA, Alcogal registró Lairholt Finance Ltd. en Belice a solicitud del banco andorrano. La empresa era propiedad, según los registros judiciales, de Javier Alvarado Ochoa, quien ocupó cargos influyentes en el gobierno de Chávez, incluido el viceministro de Desarrollo Eléctrico. En 2011, Chávez lo nombró presidente de una unidad de la petrolera estatal, Petróleos de Venezuela.

Un año y medio después, según muestran los registros, Alcogal creó dos empresas en Panamá ,  Josland Investments SA y Tristaina Trading SA ,  para Nervis Villalobos, un ingeniero eléctrico que también había ocupado cargos de alto rango en el gobierno de Chávez, incluido el viceministro de Energía. En ese momento, trabajaba en el sector privado como asesor internacional independiente en materia energética, según su perfil de LinkedIn.

Luego, escándalo: en marzo de 2015, la Red de Ejecución de Delitos Financieros del Departamento del Tesoro de EE. UU., O FinCEN, emitió un aviso en el que nombraba a BPA entre las instituciones financieras de «principal preocupación por el lavado de dinero». Estos avisos de FinCEN, conocidos como «listas negras», son raros y, a menudo, fatales para un banco.

La FinCEN alegó que los banqueros privados andorranos y sus clientes venezolanos trabajaron en estrecha colaboración con funcionarios venezolanos de alto rango y agentes registrados panameños para establecer empresas fantasmas que luego los venezolanos utilizaron para lavar fondos públicos saqueados.

La agencia estadounidense no identificó a los agentes registrados ni los nombres de las empresas fantasma. Esa información apareció más tarde en informes de noticias y acusaciones.

Un día después del aviso de FinCEN, Alcogal renunció como agente registrado de algunas de las empresas vinculadas a clientes venezolanos, según muestran los registros filtrados. Alcogal continuó cortando los lazos con las empresas a medida que se escuchaban más informes de noticias. Los registros muestran que para abril, la firma había producido al menos tres informes internos relacionados con el asunto, incluido uno llamado «personajes venezolanos asociados con el régimen».

Villalobos, Ochoa y otros funcionarios venezolanos y sus familiares fueron acusados ​​por autoridades de Andorra, España, Estados Unidos y Venezuela.

La acusación de Andorra decía que Villalobos, Ochoa y otros aceptaron sobornos y comisiones ilícitas a cambio de un trato favorable a los empresarios que buscaban contratos con la petrolera estatal venezolana. Luego, los sospechosos utilizaron contratos falsos alegando que habían brindado servicios de consultoría para justificar la fuente de los fondos que estaban depositando en sus cuentas BPA, según las acusaciones. Las cuentas se controlaban a través de empresas fantasma.

Las autoridades alegan que los ejecutivos de BPA involucrados en el esquema aprobaron las cuentas incluso cuando su propia unidad de cumplimiento interno expresó su preocupación por sus vínculos políticos.

Documentos obtenidos por El País muestran que los venezolanos acusados ​​supuestamente utilizaron parte de las ganancias para vivir a lo grande en Europa, gastando millones de dólares en artículos de lujo como vino, caviar, trajes a medida y costosos hoteles parisinos.

Un recibo muestra que Villalobos compró dos relojes Rolex de oro a través de una cuenta perteneciente a Josland Investments, informó el diario español.

Ni la FinCEN ni ninguna otra autoridad gubernamental alegaron irregularidades por parte de Alcogal o de cualquier otro proveedor de servicios en relación con el supuesto plan de blanqueo de capitales de la banca andorrana.

Después de que las autoridades andorranas forzaran una reestructuración radical del banco, entre otras medidas, FinCEN retiró su lista negra de BPA.

En su carta a ICIJ, Alcogal dijo que cooperó plenamente con las autoridades que investigan el BPA, incluido el intercambio de información sobre los beneficiarios finales, como es su práctica cuando es necesario. Renunció como agente registrado de todas las empresas involucradas en actividades ilegales, dijo.

Villalobos y Ochoa viven en España, donde fueron encarcelados brevemente. Las autoridades estadounidenses y españolas han estado negociando durante dos años sobre si los hombres serán extraditados a Estados Unidos y, de ser así, en qué términos. Venezuela también ha solicitado su extradición.

A través de un abogado, Ochoa se negó a comentar porque su caso está pendiente en la corte. Villalobos, cuyo abogado ha negado las acusaciones en el pasado, no respondió a las solicitudes de comentarios del ICIJ.

Preocupaciones por la diligencia

Christodoulos Vassiliades, abogado y cónsul honorario de Belice en Chipre, fue uno de los intermediarios más destacados y de confianza de Alcogal. En su libro, Alemán se refiere a Vassiliades como «mi buen amigo». En 2001, muestran los registros, Alcogal le dio al bufete de abogados de Vassiliades la opción de no presentar ciertos documentos que revelen a los verdaderos propietarios y directores de las empresas y de dónde proviene el dinero que fluye hacia esas empresas.

En los años siguientes, según muestran los registros, Vassiliades trajo decenas de clientes a la firma, incluidos presuntos estafadores y un oligarca ruso y aliado cercano de Vladimir Putin.

Los registros muestran que cuando Alcogal, en respuesta a las reglas cambiantes en las BVI, pidió a la firma de Vassiliades información actualizada sobre los directores de decenas de empresas, a veces tuvo problemas para conseguirla. En 2006, Alemán se quejó a Vassiliades de que no entendía por qué había tardado casi un año en proporcionar la información ,  incluso después de que prometió que «se mantendrá en forma confidencial en nuestras oficinas».

“Querido Chris”, escribió Alemán a su amigo. “Le agradecería que me llamara URGENTEMENTE para discutir este asunto. A menos que recibamos los documentos antes del 23 de junio de 2006, no tendremos más remedio que renunciar como agentes registrados de las 146 empresas ”. La información comenzó a llegar lentamente, según muestran los correos electrónicos.

En un comunicado, el bufete de abogados de Vassiliades dijo que no podía responder preguntas sobre clientes específicos y que cumple plenamente con las regulaciones de diligencia debida. Ha proporcionado información sobre los beneficiarios finales de todas las empresas que ha incorporado en las BVI, dijo.

En 2009, Vassiliades trajo un nuevo cliente a Alcogal: Galina Telesh, que era la única directora y propietaria real de Barlow Investing Ltd., empresa registrada por Alcogal.

Casi una década después, en 2018, Telesh decidió disolver la empresa. Solo entonces Alcogal presentó un informe de actividades sospechosas a las autoridades de las Islas Vírgenes Británicas, alertándolas sobre el hecho de que ella era la ex esposa del notorio gángster Semion Mogilevich, conocido como el «jefe de jefes» de la mafia rusa. Estuvo incluido en la lista de los diez fugitivos más buscados del FBI durante seis años, hasta que fue ubicado en Rusia en 2015.

La firma de Vassiliades dijo que rechaza “cualquier alegación de que tengamos alguna conexión”, ya sea directa o indirectamente con organizaciones criminales.

Alcogal dijo que inmediatamente cortó los lazos con Barlow cuando se le indicó que lo hiciera «por su intermediario profesional».

En un comunicado al ICIJ, el regulador panameño que supervisa las empresas que brindan servicios offshore dijo que el gobierno había tomado “muchas medidas efectivas y concretas” en los últimos años para combatir la evasión fiscal y el lavado de dinero. Junto con los nuevos requisitos para que las empresas extraterritoriales identifiquen a los beneficiarios reales de las empresas que establecieron, el gobierno ha suspendido casi la mitad de las 762.709 corporaciones en su registro público, según el comunicado.

Bajo sospecha

En la mayoría de las jurisdicciones, los proveedores deben presentar informes de actividades sospechosas como el que Alcogal presentó en Telesh cuando sospechan que un cliente puede estar vinculado a una actividad delictiva.

Las autoridades favorecen los informes proactivos: presentados antes de que un proveedor de servicios complete una transacción o actividad, en lugar de después de que una empresa fantasma haya sido utilizada en un delito. Una presentación de la Agencia de Investigación Financiera de las Islas Vírgenes Británicas que se encuentra en los documentos filtrados de Alcogal dice que los informes proactivos ayudan a minimizar el riesgo de lavado de dinero. Los informes reactivos «agregan un valor mínimo a las investigaciones para que tengan algún efecto útil».

Una y otra vez, muestran los registros, el bufete de abogados presentó informes de actividades sospechosas solo después de que las autoridades o periodistas habían expuesto a sus clientes como posiblemente corruptos o involucrados en otros delitos.

Un análisis del ICIJ de los informes de actividades sospechosas presentados por Alcogal en Panamá, las Bahamas y las BVI entre 2007 y 2018 muestra que la abrumadora mayoría, 87 de 109, fueron «reactivos». Más de la mitad de los informes de Alcogal se produjeron solo a raíz de la investigación de los Papeles de Panamá del ICIJ.

El análisis del ICIJ muestra que entre enero de 2017 y mayo de 2018, Alcogal presentó 16 denuncias de actividades sospechosas relacionadas con personas vinculadas al caso de corrupción de Odebrecht o un caso anterior relacionado conocido como Lava Jato.

Alcogal era el agente registrado de varias empresas propiedad de Paulo Roberto Costa, exdirector de adquisiciones de la petrolera estatal brasileña, conocida como Petrobras.

En 2014, Costa confesó que había lavado cerca de $ 26 millones en sobornos por su participación en la manipulación de licitaciones para favorecer a Odebrecht y otras empresas. Para mover el dinero a cuentas bancarias suizas, Costa utilizó empresas fantasma registradas en Panamá, incluidas dos para las que Alcogal actuó como agente registrado, según muestran los registros judiciales.

Alcogal dijo que prepara informes de actividades sospechosas de conformidad con la legislación local. Si se encuentra con «información negativa» sobre una empresa o cliente, como haber sido sospechoso o acusado de un delito, «procedemos con el curso de acción apropiado, que va desde obtener descargos de responsabilidad hasta renunciar como Agentes Registrados y / o presentar RAS, según corresponda caso por caso ”, dijo al ICIJ. Los clientes de alto riesgo son revisados ​​con más frecuencia que los de bajo riesgo, dijo.

“Entendemos que el cumplimiento es uno de los pilares principales de la prestación de nuestros servicios corporativos internacionales”, dijo la firma.

En una reunión para familiarizarse con los reguladores de las BVI en 2013, Alemán les dijo que mantenerse al día con el cumplimiento era una tarea ardua. “Es imposible tener archivos perfectos”, dijo, según el acta de una reunión en los documentos filtrados. “Tenemos más de 10,000 empresas activas. Es un gran desafío monitorear ”.

Alemán reconoció que la firma no tenía información sobre la propiedad de todas las empresas que su firma estableció y representó como agentes registrados. Aun así, dijo, estaba seguro de que la empresa tenía la mayor parte de la información requerida del cliente en sus archivos.

«La mejor prueba :  duermo bien por la noche aunque nuestros archivos no sean perfectos».

Colaboradores : Delphine Reuter, Valentina Lares, Joaquin Gil, Agustin Armendariz, Andrés Bermúdez, Jennifer Avila, Sean McGoey, Kathleen Cahill, Fergus Shiel, Ben Hallman, Dean Starkman, Sydney Freedberg.

 
 
 

Semanario El Venezolano – Edición Internacional, del 04 al 18 de agosto de 2022

 

Panamá

Empresa Galmobile implicada en irregularidades en la adquisición de vehículos potabilizadores por parte del Ministerio de Salud (Minsa) en perjuicio del Estado panameño

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Transformar agua cruda en potable podría costar millones de dólares en sobrecostos debido a que el Ministerio de Salud (Minsa) está dispuesto a pagar $4.6 millones por diez unidades móviles de segunda mano, utilizadas para purificar y desalinizar agua. Es decir, pagaría unos $460 mil por vehículo, pese a que en el mercado se adquieren entre unos $53 mil y $140 mil, según las especificaciones.

En la página web del fabricante israelí Galmobile (galmobile.co.il) se indica que el precio del vehículo es de 475 mil séquel (moneda de Israel), unos $136 mil, al cambio, informó La Prensa.

La licitación para obtener estos vehículos 4×4 se realizaría el pasado lunes 26 de septiembre, en medio de reclamos de la empresa Raditex, S.A. que advirtió de posibles irregularidades en el pliego de cargos del Minsa para supuestamente favorecer a una empresa que cuenta con el equipo requerido. Tras reclamos de Raditek para que se hicieran cambios al pliego de cargos, la Dirección General de Contrataciones Públicas (DGCP) suspendió el acto público en mayo pasado, hasta el 22 de agosto, cuando archivó la queja y ordenó que continuara el acto público.

El titular de la DGCP, Raphael Fuentes, consideró que el Minsa “subsanó” las situaciones advertidas y modificó el pliego de cargos, aunque nada dijo del precio de referencia, uno de los puntos del que se queja Raditex. Una revisión de La Prensa a las modificaciones del pliego revela que el Minsa pagaría casi $500 mil por vehículo usado o, por lo menos, con recorrido previo, contrario a lo solicitado al principio (ver facsímil), cuando se pedían vehículos “0 kilómetros”. Ahora indica el documento que “debe tener hasta 500 kilómetros en recorrido”.

No es el único cambio para bajar el estándar de adquisición. El costo del traslado de estos vehículos, por daño o mantenimiento, ya no será por cuenta de la empresa, sino de la entidad adquiriente. Tampoco se pedirán los manuales de mantenimiento.

Sobre la obtención de agua dulce o salada para potabilizarla, se pedía que la profundidad mínima de succión de la bomba del vehículo fuera de 6 metros, pero ahora es de 2 a 6 metros. También se bajó la producción de agua. Y en cuanto a las especificaciones técnicas, se indicaba que el sistema de comunicación interna y externa del vehículo sería “responsabilidad del contratista”, pero ahora ese servicio lo tendría que pagar el Minsa.

¿Quién decidió estos cambios en detrimento del Estado? El director del Subsector de Agua Potable y Alcantarillado (Disapas) del Minsa, Nicolás Alvarado, se negó a responder a La Prensa. Tampoco contestó ¿cómo se obtuvo el precio de referencia de $4.6 millones? O ¿Qué institución o empresa realizó el estudio de mercado?

En violación a la Ley de Transparencia, Alvarado ignoró una solicitud de información, pese a haber informado –vía telefónica– que respondería el pasado 9 septiembre.

El artículo 21 de la Ley 22 de Contrataciones Públicas indica que la DGCP podrá solicitar –cuando lo considere oportuno– el estudio de mercado y las explicaciones que sirvieron para establecer el precio de referencia en el acto de selección de contratista. Si la entidad no puede sustentar el precio de referencia, la DGCP puede suspender el acto antes de la apertura de las propuestas.

Al acto de homologación del acto público para adquirir estos vehículos se presentaron diez empresas. Entre ellas, una identificada solo como Galmobile. En el Registro Público aparecen dos sociedades con nombres similares: Galmobile América, S.A. y Galmobile, S.A. El Minsa no corroboró a La Prensa cuál es la que fue al acto público. La empresa identificada como Galmobile –a secas– se presentó a la reunión de homologación representada por Gipsy Díaz, según el acta de reunión del Minsa.

Según la red Linkedin, Díaz fue gerente de proyectos senior en la empresa Fursys, desde marzo de 2020 (esta compañía está vinculada al empresario Mike Btesh). En el correo que aportó Díaz, se identifica al Grupo Betco. Esta sociedad –Grupo Betco Zona Libre– fue inscrita en 1994 y tiene como suscriptores a miembros de la familia Btesh y Cohen Mugrabi. La Prensa envió correos a Díaz solicitando una entrevista, pero al cierre de esta edición, no hubo respuesta.

Desde el 26 de julio pasado aparecen como directivos de Grupo Betco: Raymond Nahem (tesorero), Aldo Lancini (presidente) y Joann Orozco (secretaria). Estos dos últimos también aparecen en Galmobile, S.A.

A su vez, el 3 de enero de 2020 se constituyó la sociedad Galmobile América, S.A., cuyos dignatarios son Salomón Elías Btesh (presidente); Salomón Jack Btesh (vicepresidente y secretario) y Mike Btesh (tesorero). Este último aparece en una lista publicada por el Ministerio Público en 2021, acusado de blanqueo de capitales en el caso New Business.

Un año después fue inscrita Galmobile S.A., que tiene como directivos a Aldo Lancini (presidente y tesorero) y a Joann Orozco (secretaria).

El Minsa informó en agosto de 2021 que Galmobile, S.A. utilizó carros con el sistema de purificación y desalinización de agua cruda “exitosamente” en Cerro Punta y Bocas del Toro, zonas afectadas por los huracanes Eta e Iota, en noviembre de 2020.

También en la página web galmobileamerica.com se observa que la empresa confirmó meses antes –el 21 de enero de 2021–, a través de una nota de prensa, que ofreció su ayuda al Minsa –y “sin costo”– con sus vehículos para obtener agua potable durante siete días en Chiriquí, luego de que comunidades de Tierras Altas se quedaran sin suministro de agua.

En la misma nota de prensa –publicada pocos días después de que se inscribiera en el Registro Público esta sociedad–, Galmobile América, en compañía del entonces embajador de Israel en Panamá, Reda Mansour, y autoridades del Minsa, probaron el agua potabilizada por estos vehículos en la rampa marina de la Cinta Costera 3.

En agosto de 2021, el Minsa informó que Galmobile, S.A., junto a funcionarios de Disapas, “realizaron trabajos de reconocimiento y levantamiento de un sistema de acueducto rural” en Mocambo Arriba, Las Cumbres.

También a la prueba se presentó el nuevo embajador israelí en Panamá, Itai Bardov. En esa nota de prensa del Minsa se indica que los trabajos representan el “inicio de un plan piloto de producción de agua potable, mediante avanzada tecnología israelí”.

Sin identificar cuál de las dos empresas es, Galmobile –a secas– aparece como una de las diez compañías interesadas en vender al Minsa los vehículos potabilizadores.

En mayo de 2022, Galmobile, S.A. ingresó al país tres vehículos de purificación y desalinización de agua, a un costo de $53,123 cada uno, según registros de la Autoridad de Aduanas.

Previamente, la empresa trajo dos de estos carros modelo four wheel. El primero, el 21 de abril, y el segundo, el 29 de julio de 2021. El costo de cada uno fue de $76,500.

En el caso de Galmobile América, S.A., La Prensa no pudo corroborar la importación de este tipo de vehículos en los registros de la Dirección de Aduanas.

La empresa Raditex Inc. –la única que se quejó ante Contrataciones Públicas– denunció, además de irregularidades en el pliego de cargos, que el precio de los vehículos era “excesivo, y no concordante con la realidad”, ya que “el propio fabricante israelí [Galmobile] anuncia el servicio completo en cada carro en $125 mil”.

El precio de los carros “resulta injustificable y excesivo, incluso incluyendo el mantenimiento por 5 años como exige el pliego de cargos”, puntualizó Raditex en su reclamo.

 
 
 

Semanario El Venezolano – Edición Internacional, del 04 al 18 de agosto de 2022

 
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Panamá

Defensa de Elías Cárdenas Jordán intentó politizar acusaciones contra representante de Pedregal en juicio por homicidio

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Elías Cárdenas Jordán

Víctor Almengor, abogado de Elías Cárdenas Jordán, representante de Pedregal, intentó deslindar de responsabilidad a su cliente, en torno a las amenazas que han recibido familiares de Rigoberto Ceberino Santiago Choli, a quien Cárdenas, estando en estado de ebriedad, dio muerte, tras atropellarlo con su camioneta 4×4 el 29 de septiembre de 2019.

En una audiencia del caso, el abogado Almengor intentó desviar la atención sobre las denuncias presentadas por el fiscal del caso ante la juez, después que el fiscal se quejara de las amenazas recibidas por familiares de Santiago Choli. Para ello Almengor trató de politizar el tema, asegurando que las denuncias elevadas por familiares de la víctima a distintas instancias, eran promovidas por una diputada, que aunque no mencionó su nombre, se presume se trata de Cenobia Vargas, parlamentaria por el Circuito 8-10.

Según Almengor, las motivaciones de la diputada para promover las acciones de los familiares de Santiago Choli, se an fundamentado en aspiraciones políticas a la Representación de Pedregal. Pero el abogado fue más allá, en su intento por desviar la atención sobre la responsabilidad de su cliente en el homicidio, culpando al fiscal de no haber hecho su trabajo correctamente, al no haber investigado en mayor profundidad las amenazas recibidas por los familiares del hoy occiso.

 

Documentos revelan el amplio historial de violaciones a las normas de tránsito del representante Elías Cárdenas Jordán y sus presiones y tramas para ser exculpado por el arrollamiento de Rigoberto Santiago Choly

 
 
 

Semanario El Venezolano – Edición Internacional, del 04 al 18 de agosto de 2022

 
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Panamá

Critican aumento del gasto del Gobierno panameño en temas menos prioritarios, mientras se advierte sobre el posible incremento en el precio de los tanques de gas de Tropigas en casi un 400% por falta de subsidio

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La compañía Tropigas emitió recientemente un comunicado en el que indicó que por falta de pago del Gobierno nacional de Panamá, el precio del tanque de gas de 25 libras, que en la actualidad se encuentra subsidiado en $4,37, pudiera incrementar su precio a $16,63.

Adicionalmente, la compañía señaló que pudiera haber problema en la distribución de los tanques de gas de 25 libras en todo el territorio panameño.

En un video, el TikToker Gilberto Romero se preguntó por qué motivo el Gobierno de Panamá mantiene una deuda con Tropigas. Comentó que el gasto público del Gobierno se incrementó en $4.5 millones diarios, situación que se traduce en que la deuda pública del país ha aumentado el doble, desde poco antes el ascenso al poder del hoy presidente Laurentino Cortizo. Romero estimó que a ese paso, cuando culmine el Gobierno de Cortizo, en 2024, la deuda pública panameña pudiera ascender a cuatro veces, desde que el hoy jefe de Estado se posesionó del cargo.

El TikToker criticó que el Gobierno no destine suficientes fondos en ayudar al pueblo y en sacar la economía adelante, pues según Romero, el dinero está siendo utilizado para dárselo a asesores, para aumentarle el salario a la rectora de la Universidad Autónoma de Chiriquí (Unachi), Etelvina de Bonagas, para aumentar el presupuesto de la misma universidad, para los dobles salarios, para gastar en viajes y para que ese dinero vaya al bolsillo de los políticos actuales.

 
 
 

Semanario El Venezolano – Edición Internacional, del 04 al 18 de agosto de 2022

 
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