A medida que la industria petrolera se derrumba en la última década, había un sector que permanecía vivo: Las empresas conjuntas del país con empresas extranjeras, particularmente las que extraían petróleo  de las reservas de la Faja del Orinoco.

Las depósitos de petróleo dan a Venezuela las reservas probadas más grandes del mundo, y compañías extranjeras como Chevron, Total, Eni y Statoil han decidido que vale la pena seguir trabajando allí a pesar de los crecientes problemas del país. A medida que Venezuela se hunde en una enorme crisis económica, sin embargo, y con un nuevo conjunto de sanciones estadounidenses que aumentan la presión, incluso las empresas conjuntas extranjeras están sintiendo la tensión. A medida que las condiciones se deterioren, las empresas europeas y estadounidenses se enfrentarán a preguntas difíciles sobre el futuro de sus operaciones. Mas claro no puede ser…

En 2006 y 2007, el presidente Hugo Chávez se movió para tomar el control de la industria, que había recibido inversiones a gran escala de compañías como ExxonMobil, Chevron, ConocoPhillips y BP. Las “joyas de la corona” del sector fueron cuatro proyectos en la Faja del Orinoco para extraer aceite extrapesado, que tiene la consistencia de mantequilla de maní, y mejorarlo en una forma más ligera de crudo que las refinerías pueden procesar más fácilmente. Chávez emitió un decreto para darle a PDVSA, la compañía petrolera nacional, una participación del 60 por ciento en esos proyectos, y luego envió tropas para hacer cumplir la orden a punta de pistola, de ser necesario. Dos empresas estadounidenses, Exxon y Conoco, decidieron retirarse y posteriormente demandaron para recuperar el valor de los activos que habían perdido. Los demás permanecieron en su mayoría, decidiendo que retener las apuestas minoritarias era una mejor apuesta que una batalla legal larga e incierta.

Durante años, esa pareció la decisión más sabia. El petróleo extrapesado en Venezuela ha sido una historia exitosa desde hace mucho tiempo: la producción aumentó de 200,000 barriles por día en 2000 a 900,000 b / d en 2016, según la Agencia Internacional de Energía, y ese éxito continuó incluso después de que PDVSA se hiciera cargo.

Chevron, por ejemplo, pudo mantener su producción en Venezuela estable durante 2010-2016, a aproximadamente 56,000 b / d de petróleo. BP, que también aceptó los términos de Chávez, pudo vender su participación minoritaria en sus empresas conjuntas venezolanas, junto con algunos activos en Vietnam, a su filial rusa TNK-BP por un precio atractivo de 1.800 millones de dólares en 2010. Sin embargo, cuando el precio del petróleo cayó en 2014, PDVSA se vio sumida en una crisis. Desesperado por dinero en efectivo para pagar la carga de su deuda, ha estado muriendo de hambre en sus operaciones de fondos.

Las estimaciones de la producción de Venezuela varían, pero las cifras que el gobierno proporciona a la OPEP muestran un descenso de un promedio de 2,65 millones de barriles por día en 2015 a 1,96 millones por barril en octubre. Francisco Monaldi, economista venezolano de la energía en Rice University en Houston, argumenta que PDVSA enfrenta una “espiral de muerte” de caída de la producción y una crisis financiera más profunda.

En los últimos días, muchos empresarios de PDVSA han sido detenidos por cargos de corrupción. Se ha activado una cacería interna de brujas.

Otro problema es que la profundización de la recesión está dificultando la importación de suministros esenciales, incluidos combustible y aceite ligero para diluir el crudo pesado propio de Venezuela. Las importaciones del país cayeron de $ 37 mil millones en 2015 a $ 18 mil millones el año pasado, de acuerdo con el gobierno y el banco central, y han caído nuevamente este año.

Las sanciones no estaban dirigidas a la industria petrolera, miles de estadounidenses trabajan en refinerías y otras instalaciones que procesan y distribuyen crudo venezolano, pero han tenido el efecto de dificultar que cualquier empresa internacional opere allí. “Las instituciones financieras se han vuelto muy cautelosas sobre cualquier transacción con PDVSA”, dijo el ejecutivo de la industria petrolera. Las sanciones también parecen restringir una táctica que ha sido utilizada por compañías de servicios petroleros, incluyendo Schlumberger y Halliburton, para seguir trabajando en Venezuela: tomar pagarés que devengan intereses como un sustituto de cientos de millones de dólares en facturas impagas. Las sanciones impuestas en agosto prohibieron a los ciudadanos estadounidenses comprar nuevos bonos de PDVSA con un vencimiento de más de 90 días.

China ha desempeñado un papel cada vez más importante en Venezuela, pero el año pasado la embajada china en Caracas advirtió sobre la creciente inseguridad, aconsejó a los trabajadores locales no viajar solos, comprar perros guardianes para sus hogares e instalar sistemas de GPS en automóviles para facilitar el secuestro de las víctimas encontrar. Más de 30,000 trabajadores chinos han abandonado Venezuela desde 2014. Una gran ventaja de las empresas conjuntas de Venezuela para compañías extranjeras ha sido que, en lugar de permitir que PDVSA venda el petróleo y luego esperar a que se les pague su parte, han tomado parte de la producción y han podido venderla ellos mismos. Ahora hay indicios de que esos arreglos están siendo probados. Reuters informó recientemente que PDVSA había pedido a su empresa conjunta de Petropiar con Chevron que le entregara hasta el 45 por ciento del petróleo que planeaba exportar el mes pasado. Chevron no quiso hacer comentarios sobre el informe, y solo dijo que “continúa operando normalmente en Venezuela”.